Władze Korei Południowej odmówiły w czwartek zawieszenia kampanii szczepień przeciwko grypie, pomimo rosnących apeli o wstrzymanie, w tym apelu ze strony grupy lekarzy, po tym jak szczepienia spowodowały śmierć co najmniej 13 zaszczepionych osób.

Władze ds. zdrowia stwierdziły, że nie ma bezpośredniego związku między zgonami a szczepionkami.

Co najmniej 11 z 13 zmarłych, w tym 17-letni chłopiec, wzięło udział w kampanii mającej na celu bezpłatne zaszczepienie 19 milionów nastolatków i seniorów, podała Korea Disease Control and Prevention Agency (KDCA).

„Liczba ofiar śmiertelnych wzrosła, ale nasz zespół widzi niewielkie prawdopodobieństwo, że zgony były skutkiem szczepień” – powiedział parlamentowi dyrektor agencji Jeong Eun-kyeong.

Korea Południowa zamówiła w tym roku więcej szczepionek przeciw grypie, aby zapobiec temu, co nazywa się „twindemią”, czyli perspektywą, że ludzie z grypą będę mieli komplikacje związane z koronawirusem i przeciążą zimą szpitale .

„Rozumiem i żałuję, że ludzie obawiają się szczepionki” – powiedział minister zdrowia Park Neung-hoo, który potwierdził, że bezpłatny program będzie kontynuowany.

„Przyglądamy się przyczynom, ale ponownie dokładnie przeanalizujemy cały proces, w który zaangażowane są różne agencje rządowe, od produkcji po dystrybucję”.

Do dostawców szczepionek należą firmy krajowe, takie jak GC Pharma, SK Bioscience, Korea Vaccine i Boryung Biopharma, jednostka należąca do Boryung Pharm, wraz z francuskim Sanofi.

Oferują zarówno darmowy program, jak i płatne usługi, które razem mają na celu zaszczepienie około 30 milionów mieszkańców tego 52 milionowego kraju.

Spośród 13 osób, które zmarły, pięć otrzymało produkty od SK Bioscience, trzy od Boryung, po dwa od GC Pharma i Korea Vaccine oraz po jednym od Sanofi.

Wszystkie cztery firmy krajowe odmówiły komentarza.

Nie było od razu jasne, czy którakolwiek ze szczepionek wyprodukowanych w Korei Południowej została wyeksportowana, czy też szczepionki dostarczone przez Sanofi były używane również gdzie indziej.

Koreańskie Stowarzyszenie Medyczne, wpływowe ugrupowanie lekarzy, wezwało rząd do wstrzymania wszystkich programów szczepień, aby złagodzić obawy opinii publicznej i zapewnić bezpieczeństwo szczepionek.

Kim Chong-in, lider głównej opozycyjnej partii People Power, również postuluje wstrzymanie programu do czasu zweryfikowania przyczyn zgonów.

Ale władze zdrowotne stwierdziły, że wstępne dochodzenie w sprawie sześciu zgonów nie wykazało bezpośredniego związku ze szczepionkami, nie odkryto substancji toksycznych.

Dane KDCA z czwartku wykazały, że co najmniej siedem z dziewięciu badanych osób miało choroby podstawowe.

Bezpłatny program  szczepień nie jest wolny od kontrowersji  – około pięć milionów dawek było przechowywanych w temperaturze pokojowej, a nie w lodówce, zgodnie z wymaganiami.

Urzędnicy powiedzieli, że od czasu wznowienia programu 13 października zaszczepiono 8,3 mln osób, przy czym zgłoszono około 350 przypadków działań niepożądanych.

Oddzielny płatny program umożliwia kupującym wybieranie z większej puli firm, które produkują szczepionki .

Według agencji informacyjnej Yonhap, w Korei Południowej najwięcej zgonów związanych ze szczepieniami przeciw grypie sezonowej było sześć w 2005 roku. Urzędnicy twierdzą, że porównanie z poprzednimi latami jest trudne, ponieważ w tym roku więcej osób przyjmuje szczepionkę.